CABO CAÑAVERAL, Florida, EE.UU. (AP) — Una cápsula de SpaceX con cuatro astronautas partió el sábado en la noche de la Estación Espacial Internacional para efectuar un inusual amaraje nocturno y poner fin al segundo vuelo con tripulación de la compañía.

Será el primer descenso estadounidense sobre el mar en la oscuridad desde que la tripulación del Apolo 8 regresó de la Luna en 1968.

Mike Hopkins, Victor Glover y Shannon Walker, de la NASA, y el japonés Soichi Noguchi regresan a la Tierra en la misma cápsula Dragon que los llevó en noviembre a la estación orbital. Se prevé que el viaje de regreso dure sólo seis horas y media.

“Gracias por su hospitalidad”, dijo Hopkins por radio durante el desacoplamiento de la cápsula a 420 kilómetros (260 millas) de altura sobre Mali.

SpaceX tenía previsto el amaraje para alrededor de las 3:00 de la mañana del domingo en el golfo de México, frente a la costa de Panama City, Florida. A pesar de la hora tan temprana, la Guardia Costera desplegó patrullas extras y reflectores para mantener alejados a los curiosos nocturnos. La cápsula de la primera tripulación de SpaceX se vio rodeada de lanchas civiles el verano pasado en una situación que representó un peligro de seguridad.

Hopkins, comandante de la nave, y su tripulación despegaron el 15 de noviembre del Centro Espacial Kennedy de la NASA. Sus reemplazos llegaron hace una semana a bordo de su propia cápsula Dragon, la misma que trasladó a la primera tripulación de SpaceX en la primavera pasada.

Los cuatro debían haber regresado antes, pero tuvieron que permanecer unos días más en la estación espacial debido a los fuertes vientos frente a la costa. Space X y la NASA determinaron que el mejor tiempo para el descenso sería antes del amanecer.

A causa de la demora, Glover festejó el viernes su cumpleaños 45 en el espacio.

“Gratitud, maravilla, conexión. Estoy lleno y motivado por estos sentimientos en mi cumpleaños, porque mi primera misión espacial llega a su fin”, tuiteó Glover.

Después del desacoplamiento la noche del sábado, siete astronautas permanecen en la estación espacial: tres estadounidenses, dos rusos, un japonés y un francés.

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